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 正確に言えば、「初恋」はこれより以前だけど、
それ以前はよく覚えてないし、
思春期のこの「恋」が俺の「初恋」であると言える。


中学一年の頃俺は体が小さく、150cm無かった。
卒業する頃には177cmになっていた。
記録を見ると、147 cm。一年で10cmづつ伸び続けた俺・・・。
けれど、体と心は正比例することなく、急激に身長だけが伸びた。

その頃、いわゆるまだ少年時代の俺は、隣りの机の中学の3年間を
一緒に過ごした青木真理さんが好きであった
青木真理さんは親父さんが元警察官だったけど、
その頃にはお母さんと二人暮らしだった。
クラスでは担任の先生に気が向いた時に書く、「生活ノート」って言うものがあった。
ある日、担任の先生に職員室に呼ばれ、「これを見ろ」と彼女のノートを見せられた。
そこには彼女の前から姿を消した父親への複雑な感情、母親との葛藤からか、
そこには自分が必要とされていないじゃないか?と言う内容が書かれていた。
先生は「お前とは仲がいいみたいだから、それとなく元気づけてやってくれ。」
と頼まれたが、俺はたとえ一時の感情でもそんな事を書く彼女に腹を立て、
クラスに戻り、彼女に言った。
「俺の事を父親だと思って良し!お前には俺がいつもいるからな!」
彼女は唐突にそんな事を言われてしばしキョトンとしていたが、やがて大笑いして
「お父さんにしては小さいよね~、銀嶺君。だけど頼りにするわ。」と言ってまた笑い出した。まだ160cmに達していないが、でかくなって見せます、俺。


俺と彼女は、
机も隣りでいつも色々な事を話していた。
部活の事、進学の事や家族の事、
「誰々さんから、交際を申し込まれたけど、どうやって断ろうか?」とか
成績の事などを中学生らしく思いつくままなんでも話していた。
俺と彼女の席のすぐ側の窓からは白樺の林が見え、
白樺の青々とした葉を背景に、いつも彼女を俺は見ていた。
何度かケンカもしたけれど、翌日にはそんな事はケロッと忘れて
またいつものように過ごしていた。
あいつがいたから毎日、学校へ行くのが楽しかった。
時は受験シーズンになり、テスト結果などを話し、
お互いにはげまし勉強していた。
卒業を間近にするにつれ、もう今までのように会えなくなると思った時 、
こみ上げる感情が抑えられなくなっていた。
受験の為に国語を勉強し、あの時よりは語彙も増えた、四文字熟語も完璧だ。
今ならこの感情をうまく言葉に出来るはずだ。
しかし体と心が正比例して成長していない俺は、
卒業式のとき事もあろうに俺は、直接「好きだ」と言えず
人伝えにそれを言ってしまった。あああ、俺の卑怯者!
それに「好きだ」と伝えて、その後どうする気だったのか
彼女に解らないではないか、俺のバカ。
彼女は本当は最後まで東高に進学したかったんだけど、
担任の先生のごり押しで南高に進学することになった。
そして彼女は南高に俺は東高に。
そのまま逢っていなければ、淡い恋として終わっていた。
が、俺にとっては淡い恋にならず、少々苦い恋に書き換えられたのだ。

卒業式以来逢っていなかったが、俺は彼女に逢いたくて逢いたくて
気が変になりそうだった。
そんなある日、街の本屋で立ち読みしていたら、
「○○君~!」っと名前を呼ばれ、見ればそこに彼女が笑みを浮かべて
こちらに手を振ってくれていた。
俺は急な再会に動揺し、彼女の笑みに応えられず、
ただ、呆然と彼女を見ていただけだった。
俺はその場に凍り付いて、挨拶さえ出来なかった。
その俺の様子を見て、彼女からだんだんと笑みが消えていき、
とまどい、悲しそうな表情を見せて去っていった。
ついこの間まではあんなに仲良かったのに何故、そんな態度を
取るのか彼女は解らなかったであろう。
それ以来、あんな小さな町なのに彼女を町で見かけることは無かった。

あのとき、俺は動揺というより、人伝えに「好きだ」と言った事が
急に蘇り、己の卑怯さと恥ずかしさで動揺したのだ。
だから、変わらない 人なつこい笑みで呼びかけた彼女に応えられなかった。
簡単な事、ただ手を振り、「久しぶり、元気!?」と言えば良かっただけのこと。
それが、少年時代の俺には出来なかった。

高校を卒業し、俺が浪人して、地元のルミエールと言う喫茶店でバイトを
していたら、彼女が数人の友人と客として現れた。
注文を取りながら、その時彼女らの話から、彼女が札幌の大学に
推薦で入学したことを知った。
そして彼女は俺の知らない綺麗な女性になっていた。
それが彼女を見た最後だった。

あれから20年以上も経つのに、時々思い出す、彼女の悲しそうな目を。
あの時に戻って、俺はこう彼女に言いたいのだ。
「ごめん、恥ずかしくてさ。」


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